Neumáticos de invierno: las diferencias con los neumáticos de verano

Neumáticos de invierno: las diferencias con los neumáticos de verano | Electrificados

Los que ya tenían carnet de conducir en los años 70 y 80 recordarán cómo, con los pequeños tracción delantera de la época, nos manejábamos en la nieve a pesar de los neumáticos de verano. En aquella época, los neumáticos de invierno estaban descartados en nuestras latitudes, y cuando te encontrabas en dificultades, montabas cadenas.

Hoy en día esto ya no es así: sobre la nieve, los neumáticos de verano dan miedo porque la adherencia es casi nula, mientras que con los de invierno el coche circula sin dificultad. ¿Qué ha ocurrido para que se produzca esta situación? Los neumáticos de verano se han vuelto gradualmente más «deportivos» incluso en los coches pequeños, perdiendo las laminillas que solían tallar los bloques de la banda de rodadura; el compuesto está optimizado para resistir el desgaste y la tensión incluso a altas temperaturas, pero en tiempo frío se endurece, perdiendo agarre.

Al mismo tiempo, los coches del pasado eran mucho más ligeros que los actuales, lo que simplificaba la tarea de los neumáticos. En definitiva, los neumáticos «normales» de antaño tenían unas prestaciones muy inferiores a las actuales, pero también un carácter más polivalente, mientras que hoy en día son más especializados. Por eso, para hacer frente de la mejor manera posible a las inclemencias del clima invernal y a las nevadas, la solución ideal es cambiar los «zapatos» de tu coche con los primeros fríos, montando unos neumáticos diseñados para ofrecer las mejores prestaciones ante las heladas y la nieve.

Diferencias entre los neumáticos de verano y los de invierno

Las diferencias entre los neumáticos de verano y los de invierno se concentran en la banda de rodadura.

La banda de rodadura de los neumáticos de verano tiene bloques completos, sin ranuras, para que sean rígidos y transmitan las órdenes de dirección sin demora. En cambio, los neumáticos de invierno se reconocen a simple vista porque el dibujo de la banda de rodadura está salpicado de laminillas, las finas ranuras que forman un gran número de bordes que se agarran a la nieve.

El compuesto, en cambio, no se distingue a simple vista, es más blando que el de los neumáticos de verano y, sobre todo, se mantiene elástico incluso a bajas temperaturas, conservando un buen agarre. Por ello, los neumáticos de invierno también se denominan neumáticos «térmicos». La combinación de una banda de rodadura más gruesa y rica en sipe (hasta casi 10 mm, frente a los 7-8 mm de los neumáticos de verano) con el compuesto más blando significa que los neumáticos de invierno son más eficaces que los de verano no sólo sobre la nieve, sino también en todas las condiciones en las que la temperatura ambiente es baja (por debajo de 7 °C) y el asfalto está mojado o húmedo.

La evolución del neumático de invierno

El primer neumático de nieve para coches se remonta a 1936 y fue fabricado por la empresa finlandesa Suomen Gummitehdas, que muchos años después cambió su nombre por el de Nokian. Hasta hace unos veinte años, los neumáticos de nieve eran cómodos en carreteras nevadas, pero en carreteras secas eran ruidosos y la conducción se volvía incierta. Y no podía ser de otra manera, dada la forma en que se fabricaban: la banda de rodadura era de garras, similar a la de los neumáticos todoterreno, y el compuesto no tenía las características de los neumáticos de invierno actuales.

Es lógico, por tanto, que quien haya probado ese tipo de neumático no tenga un buen recuerdo de él. Muy diferente es el comportamiento de los modernos neumáticos de invierno, llamados así para resaltar su aptitud para comportarse de forma óptima en todas las condiciones propias de la mala estación y no sólo en las carreteras cubiertas de nieve. Gracias a la banda de rodadura con laminillas y a los compuestos «térmicos» que permanecen elásticos incluso a bajas temperaturas, el agarre en tiempo frío es mejor que el de los neumáticos de verano y el ruido de rodadura es bajo.

Hasta hace unos años, la velocidad máxima que podían soportar era inferior a la de los neumáticos de verano del mismo tamaño, pero hoy en día los neumáticos de invierno también están disponibles con índices de velocidad W (270 km/h) e incluso Y (300 km/h), por lo que no hay limitaciones ni siquiera para los que quieren dar rienda suelta a los superdeportivos en las autopistas alemanas.

Cómo elegir los neumáticos de invierno

La oferta de neumáticos de invierno ha aumentado considerablemente en los últimos años: tanto los sitios de comercio de neumáticos online como los distribuidores de neumáticos ofrecen una amplia gama de modelos, con precios muy diferentes. Si a esto le añadimos las opciones de tamaño que permite el permiso de circulación del coche, queda claro que los conductores a menudo no saben qué hacer.

Como componentes críticos para la seguridad, no hay que escatimar en los neumáticos: basta una sola maniobra de frenado «larga» debida a un neumático inadecuado para verse obligado a pagar una suma muy superior al ahorro. Por lo tanto, es aconsejable evitar los productos de marcas desconocidas cuyo rendimiento se desconoce. Si el coche está equipado con neumáticos grandes, puede ser más rentable elegir neumáticos de invierno de un tamaño más pequeño (pero, por supuesto, que sigan estando en el permiso de circulación del coche) y montarlos en llantas específicas. El coste de compra puede ser menor que el de los neumáticos de invierno del mismo tamaño que los de verano, y el cambio de temporada es más rápido y barato.

Cómo reconocer un neumático de invierno

Desde siempre, según el Código de Circulación, los neumáticos de nieve o de invierno son los que llevan la marca M+S (Mud+Snow). Por lo tanto, todos los neumáticos «térmicos» llevan esta marca en sus flancos. Pero como los fabricantes pueden decidir adoptar este marcado sin ninguna restricción (no se requiere ninguna prueba para certificar el nivel de rendimiento del neumático), también puede encontrarse en neumáticos «todoterreno», como los que se montan como equipo original en muchos SUV. Estos neumáticos no ofrecen las mejores prestaciones en la nieve y, por lo tanto, aunque permiten cumplir con las obligaciones legales, no son la solución ideal para el invierno.

La presencia del símbolo del «copo de nieve» o «Snowflake» (o, más correctamente, 3PMSF ? Three Peak Mountain Snow Flake), el símbolo de un copo de nieve encerrado en el perfil de una montaña, certifica, en cambio, que el neumático ha superado las pruebas específicas de invierno con respecto a una referencia según una norma canadiense y puede colocarse tanto en los neumáticos de invierno como en los buenos neumáticos de «cuatro estaciones». Todos los neumáticos de invierno recientes están equipados con ella, mientras que los modelos más antiguos pueden carecer de ella, pero los verdaderos neumáticos «térmicos» pueden seguir reconociéndose por su nombre referido a la nieve, el hielo o el invierno (snow, ice, winter).

¿Qué dice la ley?

Las autoridades de la carretera pueden imponer la obligación de utilizar neumáticos de invierno o llevar cadenas durante todo el periodo invernal, independientemente de que haya o no nieve. En los últimos años, estas normativas se han extendido como un reguero de pólvora, con periodos de aplicación y prescripciones a menudo divergentes. Para poner un poco de orden, el 16 de enero de 2013 el Ministerio de Transportes emitió una directiva con el objetivo de normalizar las ordenanzas, tanto en su validez temporal como en el detalle de las disposiciones. En concreto, el periodo en el que se deben prescribir los neumáticos de invierno o las cadenas debe abarcar desde el 15 de noviembre hasta el 15 de abril, y el texto de la ordenanza debe seguir un símil elaborado por el Ministerio. Los ciclomotores y las motocicletas no se ven afectados por las disposiciones, que afectan a los turismos y a los vehículos comerciales de hasta 3,5 toneladas, pero no pueden circular en caso de nevada.

La sanción estipulada en el Código de Circulación por incumplir la obligación de llevar neumáticos de invierno o cadenas a bordo es de 100 euros de multa.

Los neumáticos de invierno pueden ser de cualquier tamaño de los que figuran en el permiso de circulación del vehículo. En algunos casos, las medidas que llevan el marcado M+S se indican también en el permiso de circulación del vehículo: éstas están reservadas únicamente a los neumáticos de invierno, mientras que las demás pueden ser tanto de verano como de invierno.

Los neumáticos de invierno que llevan el marcado M+S (Mud+Snow) para uso estacional sólo se benefician de una exención al código de velocidad, que puede ser inferior a la indicada en el permiso de circulación, siempre que sea como mínimo Q (160 km/h). En este caso, se debe colocar una etiqueta en el campo de visión del conductor para advertirle de esta limitación, o bien establecer el aviso de superación del límite de velocidad en el cuadro de instrumentos (en los vehículos equipados para ello).

El uso estacional está definido por la directiva de uso invernal de la carretera emitida por el Ministerio de Transportes el 16 de enero de 2013, que abarca desde el 15 de noviembre hasta el 15 de abril; posteriormente, con la Circular nº 1049 de 17 de enero de 2014, el Ministerio concedió un mes de gracia antes y después de este periodo para poder sustituir los neumáticos. En consecuencia, desde el 16 de mayo y hasta el 14 de octubre, no está permitido circular con neumáticos M+S con índices de velocidad inferiores a los que figuran en el permiso de circulación: en caso de control, la infracción conlleva una multa de 419 euros, la retirada del permiso de circulación y la obligación de someter los neumáticos a una prueba en una oficina del Departamento de Transporte Terrestre. No obstante, hay que recordar que los neumáticos de invierno o de cuatro estaciones pueden utilizarse en verano si tienen un índice de velocidad igual o superior al indicado en el documento de matriculación. Sin embargo, por razones de seguridad, es aconsejable utilizar siempre los neumáticos más adecuados para la época.

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